Why We Are Marching in Arizona

(On the Jan.16 March in Phoenix Against Sheriff Arpaio)

by Pablo Alvarado

[The National Day Laborer Organizing Network (NDLON) is an alliance of 41 organizations dedicated to the defense and organization of immigrant day laborers in the United States. NDLON is the organizing force behind a “March on Phoenix” set for January 16, two days before the Martin Luther King national holiday. Its theme is “Stop the Hate! Arpaio’s America Is Not Our America!” The NDLON web site is at http://www.ndlon.org

[Pablo Alvarado, executive director of NDLON, authored the statement below, which appeared January 9 in the Mexican newspaper La Jornada. An English translation, by W.T. Whitney, Jr., and the Spanish original follow below.]

The United States is confronting a crisis it has to resolve so as to preserve its identity as a nation of immigrants. As a start, there has to be respect for the dignity and integrity of human beings. To characterize the migration phenomenon as a matter of criminal behavior takes the country more and more away from these universal principles. When 12 million people [migrate to the United States], fleeing from violence and natural disasters, and from extreme poverty, we are not speaking of crime but of a humanitarian crisis.

This year, the nation will try once more to repair and modernize a broken immigration system. It allows U.S society to benefit and enjoy the fruits of immigrants’ labor without acknowledging their humanity and without recognizing their rights. Legislators already tried once and failed in 2006 and 2007. They could not reach an agreement on immigration reform. That gave a green light for the states, counties, and cities to take over the federal government’s responsibility and adopt their own version of immigration reform. This has only caused suffering and chaos.

The extreme anti-immigrant forces in this country have poisoned the discussion with hate and racism. The wave of attacks against immigrant people takes on a complexion that is more and more aggressive, gross, and cruel. It would seem that ingratitude and perversity have no ethical, moral, and spiritual boundaries. Our adversaries strive to make the lives of immigrant people so miserable and wretched that they carry out their own deportation. To do that, they have to close off all possibilities of economic survival and strip away from migrants their rights and their humanity.  

The aggressions go from denying basic health services to transforming doctors and nurses into immigration agents. They go from denying housing subsidies, including for people with documents, to criminalizing landlords for renting houses and apartments to the undocumented. It goes from assigning immigrations agents to prisons to empowering the police to stop any person in the street and ask him for his immigration papers. The process goes from taking away from the undocumented the right to due process to giving immigration officials absolute decision-making power.

The assault on the migrant comes down to a strategy of not only wearing people down economically but also stripping away their human dignity, which is certainly one of the fundamental premises behind the legitimization and normalizing of every kind of forced submission. That is to say, it’s a question of humiliation so that in one way or another, human rights end up being seen as off in some other dimension. The migrant begins to see himself as an “illegal” being, a label that has taken on racist connotations, of hate and ridicule. This epithet has evolved from “illegal” to “invader,” from “criminal” to “terrorist.”

In their eagerness to make this process of dehumanization real, adversaries of immigrants are implementing practices of racial profiling, systematic persecution, and levels of degradation of individuals not seen in more than a generation. In this sense, it’s no mere coincidence that detained, undocumented mothers on stretchers have handcuffs on their feet and wrists. It’s not by mere chance that undocumented prisoners are marched through the streets and the communications media are summoned to humiliate them and put on a show. It’s no accident that a mother is torn away from her children in public and they get toys as consolation. Nor is it simply circumstantial that a telephone line is set up for any person suspected of being undocumented so they can be reported. And it’s not purely incidental that sheriff’s deputies and elected officials are converted into heroes by white supremacist groups. Above all, it didn’t come out of nothing that this type of abuse is seen as normal, even by persons who sympathize with undocumented migrant people.

This strategy of chipping away, propelled by extreme right and anti-immigrant groups, now makes no distinction between the undocumented and those who do have legal immigration status. The result is that in some places in the United States, Latin Americans (both immigrants and naturalized citizens) do not enjoy the same constitutional protection the white community has. Arizona is proof of that reality. The head of the Sheriff’s Department of Maricopa County [Sheriff Joe Arpaio] has deliberately decided to question, detain, arrest, and deport all those persons looking like they are Mexican.

Many of these practices are taking place throughout the country, but in a more striking way in Maricopa County. The state in question has been converted into a laboratory where they experiment with the most aberrant anti-immigrant measures and practices in the country.

But in Arizona there is also struggle and resistance. Immigrant families, their organizations, their allies and friends are lifting their voices and saying “Enough!” On January 16, they will take to the streets to denounce persecution and criminalization of the immigrant. They are going to demand an end to programs allowing collaboration between the police and federal agents, including the 287(g) program.*

[Note: * Section 287(g) of the “Illegal Immigration Reform and Immigrant Responsibility Act” of 1995 defines relations between the Federal Government and local law enforcement agencies enabling the latter to enforce federal immigration laws and regulations.]

Immigrants and their allies are going to march in order to rein in the expansion of anti-immigrant policies and practices in other areas of the country. They will be marching to demand just, inclusive immigration reform leading to citizenship and political equality. They march to make sure the United States preserves its character as a nation of immigrants. They march to guarantee this is a country of inclusion, not of exclusion. They march to reclaim their right to exist and to defend the civil and human rights of all.

Two days before celebrating the anniversary of Dr. Martin Luther King Jr. the immigrant community and its allies in Arizona are going to recreate his legacy. They are going to continue marching and peacefully resisting so that the dream of Dr. King becomes a reality. Four decades after his assassination, the communities of color, the Latinos and the African Americans, continue in struggle so that people are judged by the content of their character and not by the color of their skin. If Dr. King were alive, he would be marching together with the Latino families of Arizona. His dream will be fulfilled, some day. Justice is sometimes late, but it is  not forgotten. Si se puede!

¿Por qué marchamos en Arizona?

Pablo Alvarado*

Estados Unidos enfrenta una crisis que debe resolver preservando su carácter de nación de inmigrantes. Esto comienza respetando la dignidad e integridad de los seres humanos. Caracterizar el fenómeno de la migración como un asunto de criminalidad aleja al país, cada vez más, de estos principios universales. Cuando 12 millones de personas huyen de la violencia, de desastres naturales y de la extrema pobreza no se habla de crimen, sino de crisis humanitaria.

Este año, esa nación intentará nuevamente reparar y modernizar un sistema migratorio quebrantado que permite que la sociedad estadunidense se beneficie y goce de los frutos del trabajo del inmigrante sin aceptar su humanidad y sin reconocer sus derechos. Los legisladores ya hicieron un intento y fallaron en 2006 y 2007. No pudieron llegar a un acuerdo alrededor de la reforma migratoria, dando luz verde para que los estados, los condados y las municipalidades asuman la responsabilidad del gobierno federal y adopten su propia versión de reforma migratoria. Esto únicamente ha causado sufrimiento y caos.

Las fuerzas antimigrantes extremas de ese país han envenenado el debate con odio y racismo. La ola de ataques contra el pueblo migrante toma matices cada vez más agresivos, más groseros y crueles. Pareciera que la ingratitud y perversidad no tienen parámetros éticos, morales o espirituales. Los adversarios procuran hacer la vida del pueblo migrante tan mísera y desdichada como para que éste se autodeporte. Para ello, deben cerrar todas las posibilidades de sobrevivencia económica y despojar a la persona migrante de sus derechos y de su humanidad.

Las agresiones van desde negar servicios de salud básicos hasta transformar doctores y enfermeras en agentes de migración. Desde negar subsidios de vivienda, incluso a personas con documentos, hasta criminalizar a propietarios de casas y apartamentos por rentarle a indocumentados. Desde tener a agentes de migración en las cárceles hasta dar poder a la policía de parar a cualquier persona en la calle y pedirle sus documentos migratorios. Desde quitarle el derecho a un proceso debido al indocumentado hasta darle poder de decisión absoluta a los oficiales de migración.

La embestida contra el migrante no sólo se reduce a una estrategia de desgaste económico. Despojarlo de su dignidad humana es ciertamente una de las premisas fundamentales para legitimar y normalizar cualquier allanamiento en su contra. Es decir, se trata de humillarlo para que sus derechos sean vistos, de alguno u otro modo, en otra dimensión. Se comienza caracterizándolo como un ser ilegal, calificativo que ha adquirido connotaciones racistas, de desprecio y de burla. Este epíteto ha evolucionado de ilegal a invasor, de criminal a terrorista.

En su afán de materializar este proceso de deshumanización, los adversarios de los inmigrantes están implementando prácticas de perfil racial, persecución sistemática y niveles de degradación de la persona no vistos en más de una generación. En este sentido, no es una simple coincidencia que madres indocumentadas detenidas tengan que dar a luz esposadas de pies y manos a las camillas. No es casualidad que se desfile por las calles a prisioneros indocumentados y que se llame a los medios de comunicación para humillarlos y montar un show. No es una eventualidad arrancar a una madre de sus hijos en público y darle a los niños juguetes para consolarlos. No es una simple circunstancia establecer una línea telefónica para que cualquier persona sospechosa de ser indocumentada pueda ser reportada. No es puramente un incidente que alguaciles y oficiales electos se conviertan en héroes de grupos supremacistas blancos. Sobre todo, no es algo surgido de la nada que este tipo de maltrato se vea como normal, incluso por personas que simpatizan con el pueblo migrante indocumentado.

Esta estrategia de desgaste impulsada por la extrema derecha y los grupos antimigrantes ya no distingue entre los indocumentados y los que poseen estatus migratorio legal. El resultado es que en algunos lugares de Estados Unidos, los latinoamericanos (inmigrantes y estadunidenses) no gozan de las mismas protecciones constitucionales que posee la comunidad blanca. Arizona es prueba de esta realidad. El jefe del Departamento de Alguaciles del condado de Maricopa deliberadamente ha decidido interrogar, detener, arrestar y deportar a todas aquellas personas que tengan apariencia mexicana.

Muchas de estas prácticas están ocurriendo en el país, pero de manera más pronunciada en ese condado. Dicho estado se ha convertido en el laboratorio donde se experimentan las medidas y prácticas antimigrantes más aberrantes del país.

Pero en Arizona también hay lucha y resistencia. Las familias inmigrantes, sus organizaciones, sus aliados y amigos están alzando la voz y diciendo basta. El 16 de enero saldrán a las calles para denunciar la persecución y criminalización del migrante. Van a exigir el fin de los programas que permiten la colaboración entre la policía y agentes federales, incluyendo la medida 287g. Van a marchar para contener la expansión de las políticas y prácticas antimigrantes a otros lugares del país. Van a marchar para exigir una reforma migratoria justa, inclusiva, que conduzca a la ciudadanía y la igualdad política. Van a marchar para asegurar que Estados Unidos preserve su carácter de nación de inmigrantes. Van a marchar para asegurar que éste sea un país de inclusión, no de exclusión. Van a marchar para reclamar su derecho a existir. Van a marchar para defender los derechos civiles y humanos de todos y todas.

Dos días antes de celebrar el aniversario del doctor Martin Luther King Jr. la comunidad inmigrante y sus aliados en Arizona van a recrear su legado. Van a continuar marchando y resistiendo pacíficamente para que el sueño del Dr. King se haga realidad. A cuatro décadas de su asesinato, las comunidades de color, los latinos y los afroamericanos continúan luchando para que las personas sean juzgadas por el contenido de su carácter y no por el color de la piel. Si el Dr. King viviera, el 16 de enero marcharía junto a las familias latinas de Arizona. Pero su sueño se cumplirá algún día. Algunas veces la justicia tarda, pero no olvida. Sí se puede.

*Pablo Alvarado es director ejecutivo de la Red Nacional de Jornaleros y Jornaleras (National Day Laborer Organizing Network, NDLON), alianza nacional de 41 organizaciones de base dedicada a la defensa y organización de trabajadores inmigrantes eventuales en Estados Unidos